Dos gigantes de los viajes recaudaron $ 4 mil millones para enfrentar la pandemia.  Solo uno necesitaba esto.

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Para los viajeros que buscan reservar un vuelo o una habitación de hotel, Booking.com y Expedia.com son muy similares. Sin embargo, a los dos les fue de manera muy diferente cuando la pandemia de coronavirus interrumpió los viajes, gracias a las diferentes estrategias detrás de sus sitios web.

Los ingresos cayeron en Booking Holdings Inc. y Expedia Group Inc. este año. Cada empresa actuó rápidamente para recaudar alrededor de $ 4 mil millones en la primavera para enfrentar la crisis. Expedia terminó el tercer trimestre con el doble de la deuda con la que comenzó el año, mientras que Booking terminó con una reserva de efectivo mayor.

El desequilibrio de efectivo ilustra cómo los dos rivales operaban sus servicios de viajes en línea de manera diferente. Expedia frecuentemente les cobraba dinero a los viajeros del hotel por adelantado, y cuando estos clientes cancelaban, la compañía tenía que devolverles el dinero. Por otro lado, Booking no cobraba tanto por adelantado por las estadías en hoteles, por lo que tenía menos para reembolsar cuando ocurrían cancelaciones.

Con el aumento de casos de Covid-19, algunos países han impuesto nuevas restricciones y los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades han aconsejado a los estadounidenses que no viajen el Día de Acción de Gracias. Pero los ejecutivos de Booking y Expedia dijeron a principios de este mes que sobrevivieron a lo peor de la pandemia y son optimistas sobre las noticias de candidatos a vacunas prometedoras. Los gigantes de los viajes tienen amplias reservas de efectivo y no tienen planes de cambiar las estrategias comerciales, dijeron.

«Si te quedas sin dinero, es como si fueras un ser humano y tu sangre se agota. Estás muerto», dijo el presidente ejecutivo de Booking, Glenn Fogel, en una entrevista. Al principio de la pandemia, dijo, los ejecutivos de Booking comenzaron a buscar modelos financieros para estimar cuánto necesitaban para sobrevivir durante un año o dos sin receta. Booking vendió $ 4 mil millones en bonos en abril.

Aunque los ingresos se desplomaron durante el verano y la compañía tiene que emitir algunos reembolsos, la mayor parte del dinero que Booking recaudó en la primavera aumentó sus reservas. Booking tenía $ 11,2 mil millones en efectivo el 30 de septiembre, alrededor de $ 4 mil millones más que el 31 de marzo.

Expedia, que generó alrededor del 80% de los ingresos que Booking generó en 2019, mantuvo una reserva de efectivo más pequeña antes de la crisis y quemó gran parte de los fondos recaudados en la primavera.

Los ingresos se desplomaron en Booking Holdings Inc. y Expedia Group Inc. este año. (Gabby Jones / Bloomberg a través de Getty Images)

Expedia terminó el tercer trimestre con alrededor de $ 5.1 mil millones en efectivo, casi lo que tenía en el primer trimestre, pero significativamente más deuda. Mientras que la deuda neta de Booking, o la deuda total menos el efectivo y los equivalentes de efectivo, disminuyó casi a la mitad durante ese tiempo, la deuda neta de Expedia aumentó en un 73%.

«Sabíamos que las cosas iban mal. No sabíamos cuánto tiempo estarían mal», dijo el director ejecutivo de Expedia, Peter Kern, en una entrevista. «Solo queríamos asegurarnos de tener suficiente capital para mantenernos a través de todo lo que pudiéramos imaginar en ese momento».

La reserva opera principalmente en el modelo de agencia, lo que significa que la empresa cobra una comisión de hotel, que registra como ingresos, solo después de que el cliente se retira. Aunque Expedia realiza algunos negocios de esta manera, obtiene gran parte de sus ingresos según el modelo comercial, en el que los clientes pagan por adelantado. En promedio, mantiene efectivo durante 50 días, dicen los analistas, aumentando sus reservas y capital de trabajo.

Cuando los clientes comenzaron a cancelar sus planes y solicitar un reembolso durante marzo y abril, Expedia gastó alrededor de $ 2.8 mil millones en efectivo, según el analista de Cowen Kevin Kopelman. «Una combinación de este efectivo de los retornos y el hecho de que tenían menos dinero en exceso significaba que definitivamente se estaban quedando sin dinero», dijo Kopelman.

La reserva no cobraba tanto por adelantado para las estadías en el hotel, por lo que tenía menos para reembolsar cuando ocurrieron las cancelaciones. (iStock)

Expedia aseguró una inversión de $ 3.2 mil millones de Apollo Global Management y Silver Lake en abril, lo que otorgó a las firmas de capital privado acciones preferentes y un asiento en la junta. En julio, Expedia vendió $ 1,250 millones en bonos.

Kern de Expedia dijo que los inversores saben que el modelo de negocio de Expedia conlleva riesgos adicionales y que estaba satisfecho con la ejecución de la deuda. «Pagar un poco más, estar un poco más a la defensiva para que podamos seguir adelante durante esto y luego pagar del otro lado, es un pequeño precio a pagar», dijo Kern.

Aunque ofrecen servicios similares y son actores globales, los dos rivales son más fuertes en diferentes geografías, lo que también influyó en el impacto de la crisis en su negocio.

Booking, que también es propietaria de Priceline y Kayak, es la más grande de Europa. A principios del verano, cuando los bloqueos disminuyeron, el negocio de Booking comenzó a recuperarse. Expedia, que también es propietaria de Orbitz y Vrbo, tiene un mayor enfoque en los Estados Unidos y obtuvo un viaje a fines del verano, cuando los viajes aumentaron en los Estados Unidos.

«Es como una historia de historias inesperadas», dijo Lloyd Walmsley, analista de Deutsche Bank. Pero los inversores están más centrados en cómo serán estas empresas en nueve o 18 meses y buscan noticias sobre vacunas y tratamientos, dijo Walmsley.

Booking dijo que reduciría su fuerza laboral global en 26.400 en un 25% y está desarrollando un nuevo producto de pago para el mercado de alquiler vacacional. (iStock)

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Ambas empresas dijeron que no esperan recaudar más efectivo en el futuro cercano. Los ejecutivos creen que la noticia de las vacunas Covid-19 hará que la gente se entusiasme más con los viajes. Este mes, Pfizer Inc. y Moderna Inc. dijeron que las vacunas de la competencia que están probando tenían una efectividad del 95% y 94,5%, respectivamente.

Incluso con el aumento de casos de coronavirus en todo el mundo, Booking y Expedia planean ir más allá de la pandemia.

Expedia estaba trabajando en una reestructuración antes de Covid-19 en febrero con planes de eliminar alrededor de 3.000 de sus 25.400 puestos de trabajo. Una vez que ocurrió la pandemia, los ejecutivos elevaron sus objetivos de reducción de costos de $ 500 millones a $ 750 millones, dijo Kern. La empresa está trabajando en nuevas herramientas que requieren menos personas en sus operaciones de servicio al cliente.

La compañía se centró en sus reservas de efectivo a principios de este año, pero lo peor ya pasó, dijo Kern. «No es lo que nos mantiene despiertos por la noche», dijo.

Booking dijo que reduciría su fuerza laboral global en 26.400 en un 25% y está desarrollando un nuevo producto de pago para el mercado de alquiler vacacional. «Todavía tenemos que crear cosas nuevas y mejores porque tenemos competidores que lo están haciendo mejor», dijo Fogel.

El mercado de alquiler vacacional depende más del cobro de pagos por adelantado, como Expedia, dicen los analistas. Pero Fogel dijo que Booking pagaría esos fondos rápidamente a los propietarios y no dependería de ese dinero como financiamiento permanente. «No es el método», dijo. «Así es como lo tratas».

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